Coronavirus y animales: esto es todo lo que se sabe hasta ahora

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Coronavirus y animales: esto es todo lo que se sabe hasta ahora

Ya se han reportado tres casos de animales con esta enfermedad. ¿Qué tan posible es que contagien a humanos?

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Imágenes de dueños de mascotas con sus dueños enternecen en redes, mientras otros buscan usarlos para poder salir del encierro.SERGEY DOLZHENKO

Primero, un perro; luego, un gato y ahora, una tigresa. Los casos de coronavirus en animales no son tan recurrentes como los generados en humanos, pero aun así han alarmado al mundo, ya que hasta hace poco se creía que este nuevo tipo de patógeno no podría afectarlos.

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El caso de la tigresa corresponde a un ejemplar del zoológico del Bronx en Nueva York que empezó con tos seca y persistente, luego perdió el apetito y finalmente se confirmó su contagio. Ya antes se habían popularizado los casos de un perro en Hong Kong y de un gato belga.

A pesar de esto, la Organización Mundial para la Salud Animal siempre ha afirmado que se tratan de casos aislados y que, con la información que se tiene sobre el virus, no existen razones para preocuparse. Pero, han comenzado a surgir nuevos estudios y esto nos permitirá analizar qué tan cierta es esta postura.

Entonces, ¿pueden contagiarse las mascotas?

Una investigación -aún no validada- del Harbin Veterinary Research Institute señala que el coronavirus podría infectar a los gatos y hurones, y estos a su vez pueden transmitir la enfermedad a otros seres de su misma especie. No obstante, este estudio aclara que es poco probable que perros, pollos, cerdos o patos contraigan el virus y sean capaces de contagiarlo.

Para este análisis, los investigadores inocularon el virus SARS-CoV-2 en varias docenas de animales domésticos y estudiaron como se producía el avance de la enfermedad en estas especies. Los resultados mostraron que el virus era capaz de replicarse con facilidad en gatos y hurones, pero el escenario era distinto en perros, pollos, cerdos y patos, donde el virus no tenía la misma capacidad de reproducción. Cabe aclarar que por ahora solo se han confirmado la presencia del virus en los flujos respiratorios de gatos y perros. 

Los datos del equipo, liderado por el virólogo Bu Zhigao, son provisionales, pero lo cierto es que esto permite tener información primordial para entender dinámicas del virus en el mundo animal. “Con el SARS y el MERS hemos tenido situaciones similares”, menciona Michael Ryan, director ejecutivo del Programa de Emergencias Sanitarias de la OMS, hablando de los contagios esporádicos de mascotas.

¿Pueden los animales transmitir la enfermedad a humanos?

Ryan asegura que la respuesta es “no”. Ya que el seguimiento realizado por la Organización Mundial para la Salud Animal a los casos de animales que han contraído la enfermedad, les permite deducir que ningún animal doméstico es capaz de secretar suficiente cantidad del virus como para infectar a un ser humano por vía respiratoria. Ni siquiera los gatos.

De hecho, aún en el caso de que pudieran llegar a transmitir el patógeno sobre el papel, los registros epidemiológicos parecen dejar claro que eso no está ocurriendo y que se trataría de un vector de contagio muy pequeño. Es decir, se encontraría a mucha distancia de las principales vías de contagio que son, fundamentalmente, de persona a persona.

Pero, los especialistas aclaran que esto no es sinónimo de bajar la guardia. Al contrario, autoridades sanitarias como los CDC norteamericanos recomiendan hábitos estrictos que incluyen: lavarse las manos, mantener limpias a las mascotas y consultar con el veterinario. Al mismo tiempo hacen un llamado a proteger a las mascotas mientras se esté enfermo para reducir el riesgo de que se contagien.

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¿Qué ocurre si consumimos carne de un animal con el virus?

Hasta ahora no hay indicio de que los animales de granja desarrollen la enfermedad -ni tengan altos niveles del virus-. No obstante, en el caso de que se llegase a generar un caso, las medidas deberán restringir la llegada de esa carne al mercado.

También se ha señalado que ante el hecho de que el calor desnaturaliza el virus y le hace perder su capacidad infectiva, el problema estaría en la manipulación de la carne que, como siempre, debería de hacerse de forma higiénica.

Al fin y al cabo, que no se tenga evidencia concreta -y más cuando todos los recursos de investigación están focalizados en humanos-, es mejor no descartar ninguna opción por poco probable que parezca.