Ciencia y Tecnologia

¿El coronavirus salió de un laboratorio? La ciencia responde

El presidente estadounidense Donald Trump ha lanzado, en varias ocasiones, comentarios refiriéndose a este brote como un "virus creado en laboratorio"

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Donald Trump fue uno de los primeros en decir que el patógeno salió de un centro de investigación chino.EFE

Ante una emergencia sanitaria de esta magnitud, no es extraño que salten tantas teorías en torno al origen de este nuevo coronavirus, que ya ha terminado con la vida de más de 140.000 personas en todo el mundo. Lo cierto es que distintos tipos de coronavirus ya se han escapado en otras ocasiones de los laboratorios de alta seguridad chinos. 

SIGUE EL MINUTO A MINUTO DEL AVANCE DEL CORONAVIRUS EN ECUADOR Y EL MUNDO.

El 18 de mayo de 2004, la Organización Mundial de la Salud mostró su “preocupación” después de que dos científicos del Instituto Nacional de Virología de Pekín se infectaran con el letal virus del SARS, otro coronavirus hermano del actual que apareció en 2002 y mató a casi 800 personas. En aquella fuga de 2004, el primer investigador se infectó a finales de marzo, pero la dictadura china ocultó el brote hasta el 22 de abril. 

Donald Trump, presidente de Estados Unidos, está ahora dando alas a la teoría de que el nuevo coronavirus también es un escapado, esta vez del Instituto de Virología de Wuhan. El mandatario ha dicho en varias ocasiones que "el Covid-19 salió de forma accidental de un laboratorio de virología chino, cuando uno de sus trabajadores se infectó de un murciélago y al salir de trabajar fue directo al mercado de Wuhan, origen de la pandemia".

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El genetista Rasmus Nielsen habla del nuevo coronavirus —denominado SARS-CoV-2— y del virus del murciélago RaTG13, investigado oficialmente en el Instituto de Virología de Wuhan. “El SARS-CoV-2 no es una cepa del RaTG13 escapada del laboratorio”, ha zanjado en su cuenta de Twitter.

El virólogo australiano Edward Holmes ha escrutado el genoma del nuevo coronavirus, su manual de instrucciones para infectar las células humanas con tanto éxito. “No hay ninguna prueba de que el Covid-19 se originase en un laboratorio de Wuhan”, ha señalado Holmes, de la Universidad de Sídney, en un comunicado urgente emitido este jueves ante el crecimiento explosivo de la teoría de la conspiración en EE UU. 

El 17 de marzo, el equipo de Holmes ya publicó un estudio genético del virus en la revista Nature Medicine que “claramente muestra que el SARS-CoV-2 no es un constructo de laboratorio ni un virus manipulado a propósito”. Las técnicas de modificación genética de los virus dejan huellas. Y en el nuevo coronavirus no se detectan estas pisadas de científicos.

En el Instituto de Virología de Wuhan trabaja Shi Zhengli, a la que sus propios colegas llaman de broma Batwoman ("Mujer murciélago"). La viróloga ha identificado decenas de virus similares al del SARS en muestras de sangre, saliva y excrementos de murciélagos de cuevas de China. 

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El 30 de diciembre de 2019, Zhengli recibió la llamada del director de su centro para que investigase un virus desconocido que había provocado neumonía a dos personas hospitalizadas en Wuhan, según contó ella misma hace un mes a la revista Scientific American. 

“Deja todo lo que estés haciendo y ponte con esto ahora mismo”, le dijo su jefe, según su relato. Al ver que era coronavirus, ella misma se preguntó si se podrían haber escapado de su laboratorio. Sin embargo, los estudios la hicieron cambiar de parecer poco después.

Juro por mi vida que el virus no tiene nada que ver con el laboratorio

Shi Zhengli, viróloga 

El pasado jueves 16 de abril, Fox News ha resucitado la teoría de que el paciente cero habría sido un científico del Instituto de Virología de Wuhan que simplemente estudiaba una cepa natural de los murciélagos. 

Las fuentes de Fox, todas anónimas, reconocen que es solo una teoría y afirman que hay una investigación abierta. El mismo Trump evitó este jueves rechazar la hipótesis de la conspiración. “Ya veremos”, declaró. 

El martes, The Washington Post publicó que la Embajada de EE.UU. en Pekín ya había alertado en 2018 de la supuesta falta de seguridad del Instituto de Virología de Wuhan y de que allí podía originarse una pandemia similar al SARS.

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El zoólogo estadounidense Peter Daszak ha trabajado durante años codo con codo con la viróloga china Zhengli. Daszak preside la EcoHealth Alliance, una organización internacional dedicada a investigar las enfermedades emergentes que brotan de la fauna salvaje y amenazan a la humanidad. 

En octubre de 2015, ambos analizaron la sangre de 218 habitantes de cuatro pueblos de la provincia china de Yunnan, cercanos a cuevas con murciélagos. Seis de las personas, casi el 3% del total, tenían anticuerpos contra coronavirus similares al SARS procedentes de los animales. 

Estos saltos [de los virus de animales a humanos] ocurren todos los días

Peter Daszak, zoólogo

“¡No hubo ningún accidente en el laboratorio!”, ha insistido. “Entrar en cuevas de murciélagos y cazarlos para comérselos, refugiarse del clima del sudeste asiático en una de estas cuevas o vivir cerca de una de ellas son cosas que suceden todos los días. Y así es como se propagan los virus”, zanja Daszak, que se burla de la necesidad de recurrir a explicaciones improbables.