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Las pandemias más letales de la historia antes de la llegada del coronavirus

El coronavirus seguramente es la crisis mundial más significativa de los últimos años.

Li Wenliang
La OMS ha calificado como inesperada a la tasa de mortalidad del Covid-19.AFP

Los más de 300.000 casos registrados de infectados de coronavirus en el mundo, ponen en zozobra a muchos. La alarma crece conforme los casos aumentan y ponen en la cuerda floja a los sistemas de salud de varios países.

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La pandemia –como la declaró la Organización Mundial de la Salud- ha hecho presencia ya en 178 países y su propagación sigue en rumbo. Sólo en Ecuador se registran 981 casos y 18 fallecidos.

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A pesar de este alarmante panorama, el coronavirus está lejos de igualarse a otras enfermedades que han azotado al mundo a lo largo de la historia, dejando a millones de muertos tras su paso.

Repasemos las cinco pandemias más mortales de la historia, previas al coronavirus:

1. PESTE NEGRA

Se estima que dejó más de 200 millones de personas muertas entre 1347 y 1351. Se convirtió en el mayor brote de peste de la historia de Europa. Según la Organización Mundial de la Salud, las malas condiciones de higiene, una medicina precaria y una pésima alimentación --sumadas a su fácil propagación por los viajes realizados en las rutas comerciales-- son algunas de las principales causas de su letal nivel de alcance.

La teoría aceptada sobre el origen de la peste explica que fue un brote causado por una variante de la bacteria Yersinia pestis. Entre sus principales síntomas se encontraban: fiebre superior a los 40 grados, tos, sangrado, sed aguda, manchas en la piel de color azul o negro, aparición de protuberancias –que luego explotaban- y gangrena.

De acuerdo con el conocimiento actual, la pandemia irrumpió en primer lugar en Asia y jamás se volvió a manifestar con la fuerza con la que se produjo en ese entonces.

2. VIRUELA

Se le considera una de las enfermedades más devastadoras que jamás hayan existido en la historia de la humanidad. Fue tan letal que incluso contribuyó al declive de civilizaciones enteras. Se propagó por Asia, África y Europa, llegando finalmente a América durante la colonización.

Para que la viruela se contagie de una persona a otra se requiere un contacto directo y prolongado. También puede transmitirse por medio del contacto directo con fluidos corporales infectados o con objetos contaminados.

Según la OMS, esta pandemia fue erradicada en 1979 después de un programa de vacunación que está considerado como una de las victorias más importantes de la medicina moderna. Pero antes de esto cobró la vida de 56 millones de personas alrededor de todo el planeta.

3. GRIPE ESPAÑOLA

Se trata de la primera pandemia causada por el virus de la gripe, de acuerdo a expertos. Se convirtió en la tercera más letal de la historia de la humanidad: a su paso dejó entre 40 y 50 millones de personas muertas. Alrededor del 27% de la población global fue contagiada. Se piensa que el “paciente cero” fue un cocinero de Kansas, ya que horas después de su ingreso se contabilizaban decenas de casos, hasta el punto de que el hospital colapsó.

A diferencia de otras epidemias de gripe que afectan básicamente a niños y ancianos, muchas de sus víctimas fueron personas sanas, con defensas inmunológicas altas, jóvenes, adultos saludables y animales. Entre sus síntomas estaban: cara con color grisáceo, pupilas dilatadas, fiebre, pulso acelerado y agotamiento extremo.

El nombre de esta enfermedad no se debe a que tuvo su origen en España o que haya sido el país que más la sufriera. Fue porque el país europeo le dio mayor cobertura a la gripe, a diferencia de los países vecinos, que censuraron las cifras de muertos.

4. VIH/SIDA

Causado por un virus de inmunodeficiencia humana, el sida ha terminado con la vida de al menos 25 millones de personas en el mundo. Se originó en primates de África central y occidental a principios del siglo pasado y se disparó a partir de 1981.

Según la OMS, actualmente hay 37,9 millones de personas que están infectadas con VIH en todo el mundo. El África subsahariana es la región más afectada, y el 61% de las nuevas infecciones provienen de allí. El virus se propaga de una persona a otra a través de la sangre, semen, fluidos rectales, fluidos vaginales y leche materna.

Hace pocos días se confirmó el segundo caso de un paciente, que a través de un tratamiento de células madres, se libró de la enfermedad que se creía incurable.

5. LA TERCERA PESTE

El nombre se refiere a esta pandemia como el tercer brote de peste bubónica que afectó a la sociedad europea. La primera fue la Plaga de Justiniano y la segunda fue la Peste Negra. Surgió en Yunnan, China. De allí se esparció por todo el mundo, aunque en ningún lugar tuvo un impacto tan mortífero como en la India, donde causó cerca de 10 millones de muertos.

Según la Revista Biomédica, la enfermedad es causada por una bacteria generalmente transmitida por la picadura de pulgas de un huésped infectado, a menudo una rata negra. Este brote dejó a 12 millones de personas sin vida en 1855.

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La plaga de Justianiano, la peste Antonina, la gripe asiática, el cólera, la viruela japonesa, la gripe porcina, la fiebre amarilla y el ébola, son otras de las enfermedades que también forman parte de esta lista y que superan por mucho a la tasa de mortalidad actual del coronavirus.

Sin embargo, lo que altera a la comunidad internacional es el nivel de propagación de esta nueva pandemia y cómo en casi cuatro meses --desde su surgimiento-- ha cobrado decenas de miles de vida.